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Aaron Swartz:如何得到一份像我這樣的工作?

來源:wikipedia

來源:wikipedia

譯文來源:(上)(下)

本文翻譯自 〈 How to Get a Job Like Mine 〉:

美國作家 Kurt Vonnegut(當代幽默諷刺大師馮內果)過去總是將他的演講題目定為「如何得到一份跟我一樣的工作(How to Get a Job Like Mine)[^1]」,然後在演講的時候講任何他想講的東西。我的狀況跟他相反,我被告知可以講任何自己想談的。於是我決定,與其談論網際網路的未來或是 集體協作(mass collaboration),我最感興趣的恐怕還是「如何得到一份像我這樣的工作」。

所以該怎麼做呢?毫無疑問,第一步當然是選對基因:我是出生在美國的白人男性,家境不錯,父親在電腦產業工作。然而不幸的是,我也不知道怎樣才選得到這種好康,所以講這個大概沒什麼用。

但是另一方面,剛開始的時候我只是被困在美國中部一個小鎮的孩子,所以我的確摸索出一些讓我逃離這裡的撇步。我想我可以將這些方法與各位分享,希望多少能夠減少一些生命中的不公平。

第一步:學習(Learn)

我做的第一件事,你們可能都聽說過了,就是學習電腦、網際網路以及網路文化。我讀了一大堆書、看了大量的網路文章,並且作了一些嘗試。首先我加入了 一些電子郵件通訊列表(mailing list,一種特定群組內部互相發送群組電子郵件的名單),試著去理解大家在講什麼,直到我自認 OK 了才加入大家的討論之中。

我逛網站,也打算作一個自己的網站。最終我學會了如何打造一個 web 應用程式(web app)並且著手進行。當時我 13 歲。

第二步:嘗試(Try)

我做的第一個網站是 get.info。這個點子是希望有一個免費的線上百科全書,讓所有人都可以在網站上新增、編輯、組織內容。我全部自己來,還加入許多很酷的功能,也差不 多在所有瀏覽器上測試過,我感到非自豪。這個網站當時也的確得過獎,成為年度最佳創新 web 應用程式之一。很不幸的,那時候我認識的人都只是學校裡的孩子,所以其實沒什麼人可以寫出很多篇百科條目。(幸好幾年之後,我媽媽告訴我有個新網站叫「維基百科」,做的事跟我的網站一樣。)

第二個我做的網站叫「my.info」。這個點子主要想解決的問題是,與其從網路上不同的地方獲取新聞,何不有個程式自動從網頁上將所有的新聞集中 到一個地方呢?後來我完成了,網站也順利運作,但我並不是唯一想到這個點子的人,那時有許多人正在著手開發一個新技術「syndication(聯合供稿)」。有一組人從中分離出來,打算為它建立一個叫「RSS 1.0」的技術標準,我加入了他們。

第三步:抓緊機會(Grab)

從學校畢業的那個夏天我還沒有工作,所以有很多時間可以自由運用。我把所有的時間花在閱讀 RSS 1.0 電子郵件群組的內容,做盡了所有奇怪的工作或是任何他們需要幫忙的事。很快地,他們就問我想不想成為他們的一員,最終我成了 RSS 1.0 技術規格的共同制定人。

RSS 1.0 是建立在一種叫「RDF(Resource Description Framework,資源描述框架)」的技術上,經常引發大家激烈的討論。所以我也開始研究 RDF,加入了他們的電子郵件群組,研讀相關資料、問一些蠢問題,漸漸地我開始搞懂它了,於是很快我在這個 RDF 的圈子有點名氣。當他們宣布打算成立新的工作群組制定新的 RDF 規格,我決定偷偷跟上。

一開始我先問那個群組的成員我能不能加入,他們拒絕了。由於我真的很想加入那個群組,所以我想出別的辦法。我讀了 W3C(World Wide Web Consortium,全球資訊網協會,負責制定 web 標準,不過其標準僅是「推薦」而非強制)的規則,W3C 就是負責運作那個工作群組的組織。他們的規則說,工作群組可以拒絕讓別人加入,但是如果有 W3C 的成員組織推薦,那麼就不得拒絕。所以我開始找 W3C 的會員組織名單,找了一個看起來最友善的,問他們可不可以推薦我加入那個工作群組,他們同意了。

成為工作群組的成員表示每週要參加電話會議、大量的電子郵件或是透過 IRC(Internet Relay Chat)討論,偶爾要飛去奇怪的城市和別人碰面、有許多人要認識。

我是 RDF 的信徒,所以很認真地想讓別人採用它。當我看到哈佛的 Lawrence Lessig 教授正在建立一個叫「Creative Commons(創用 CC)」新組織時,我寄了一封信給他,說他們的計畫應該採用 RDF,並解釋給他聽。幾天之後他回覆說:「好主意,你可以幫我們做這件事嗎?」

所以我後來就加入了 Creative Commons,也因此到各地參加研討會或聚會,也認識了更多人。大家開始認識我之後,我也開始在各地、各個領域中有了朋友。

第四步:創建(Build)

後來我放下這些去史丹佛讀了一年大學,那是加州一間有如田園詩般的小學校,陽光永遠是那麼閃耀、草地永遠是那麼地綠、學生總是往外跑。那裡有一些很棒的教授,我也的確學到很多,但我感受不到知性的氣氛,因為大多數的學生似乎一點也不在乎學習和研究。

但是在接近年底的時候,我收到一封署名「Paul Graham」的信,他說自己正要開始一項「Y Combinator」計畫。背後的概念是找一群聰明無比的程式設計師,將他們聚在一起、給他們一些錢、完成一切文書作業後成立新公司。這群人在打造新公司/服務的同時,也很用心地學習 Y Combinator 教的一些必要知識,例如商學、如何找投資人或買主等等。Paul 建議我提出申請加入 Y Combinator。

於是我照做,也入選了。在長時間辛勞地工作後,我發現自己正在做一個叫「Reddit.com」的小網站。其實我們根本不知道自己在幹嘛,我們沒有 任何商業方面的經驗,我們真正打造一個產品的經驗也不多,甚至我們也不知道自己的網站到底行不行,或是為何可行。每天早上我們起來就是確認伺服器沒有掛 點、網站沒有被垃圾留言給佔領、使用者也沒有棄我們而去。

當我剛開始做 Reddit 的時候,成長得很慢。這個網站很早就上線了,我們只用了幾週就做好。前三個月裡,每天超過三千人造訪已屬難得,也差不多就是一個 RSS feed 的基本水準。後來,過了幾個禮拜馬拉松式的 coding,我們將 Reddit 從 Lisp 語言換成 Python,我也因此在部落格寫了一篇文章。這件事受到許多人注意,沒有人生氣起來像 Lisp 粉絲那麼誇張。直到今天,我在派對上自我介紹時提到自己在 Reddit 工作,人們還是會說:「噢,是那個從 Lisp 轉換出去的網站。」

差不多就是那個時候,網站的流量開始起來了。之後的三個月,我們的網站流量翻倍了兩次。每天早上我們都會查看一下流量圖表、看看我們表現得如何——加入的新功能是否獲得關注、我們的網站是否在網友間口耳相傳、使用者有沒有拋棄我們等等。每一天數字都成長得更高。每當我們稍稍從工作中休息一下、喘口氣,網站看起來還是成長得一天比一天快。

但我們還是不知道要怎麼賺錢。我們在網站上賣 T-Shirt,但是每當我們賺了一點錢,也只能用來訂更多 T-Shirt 來賣。我們也開始賣廣告,然而表現得並不好,差不多就是每個月幾塊錢。我們也想過授權「Reddit 技術」給其他像我們一樣運作的網站,卻找不到誰真的需要這種授權。

很快地,Reddit 每個月都有數百萬的使用者造訪——一個遠超過美國一般雜誌讀者的數字,我會知道是因為當時跟很多雜誌發行商聊過,他們都很好奇 Reddit 的魔法使否也適用在他們身上。一開始,我們對他們建議的每件事都說好,而且很幸運地,也都管用,因為我們寫程式的速度比他們寫一份正式合約的速度還快。

此外,線上新聞網站也開始注意到 Reddit 能為他們帶來巨大的流量。他們覺得在所有文章加上某種「Reddit this」的連結可以帶來更多流量。但是據我所知,加入這種連結其實對文章在 Reddit 更受歡迎其實幫助有限(而且還會讓你的網站看起來更醜),不過這的確是幫我們打了許多免費的廣告。

沒多久,談合作就變成談收購。被收購——我們一直以來的夢想!再也不必煩惱網站賺不賺錢。有些公司願意接手這件事,我們還會因此致富。於是我們放下手邊所有的事務進行協商,然後那些工作就一直被晾在一旁。

我們花了好幾個月協商。首先,我們對價格爭論不休。我們準備了一堆計畫跟報表,到他們公司總部做簡報、參加永無止境的會議、講一大堆電話。最後對方回絕我們的報價,我們就這樣走了。後來他們的態度改變,我們還是握手同意了交易,開始商討一些關鍵的部份,然後談判又破裂。最終定案前我們這樣來回了大概三、四次,還因此停下手邊的工作長達半年之久。

我開始必須瘋狂地考慮金錢問題。因為壓力的關係,我們開始變得很敏感、缺乏生產力。我們開始互相吼叫、冷戰,接著再設法回頭一起工作,然後又開始彼此互相大吼。在收購定案前,這家公司幾乎要分崩離析。

最後,我們跟律師一起簽完了所有文件,隔天錢就進了戶頭,結束了。

我們全部移到舊金山,開始到 Wired News(我們被 Condé Nast 這家擁有 WIRED 等多本刊物的巨型出版公司收購)辦公室上班。

那時我蠻慘的,我難以忍受舊金山、難以忍受辦公室的生活、難以忍受 WIRED。我生病了,過了一段很長的聖誕假期,也想過自殺,跑給警察追…… 當我禮拜一早上回到辦公室,他們叫我辭職。

第五步:自由

失業的前幾週感覺蠻怪的。多虧舊金山的陽光,我在家附近閒晃,也讀了很多書,但沒多久我就發現自己需要做點事。我開始寫書、開始整理我在心理學領域發現的有趣研究,我不是要談那些研究結果,而是用說故事的方式。每天我都去史丹佛大學的圖書館(史丹佛大學對心理學家來講是所好學校)。

但有一天我接到 Brewster Kahle 的電話,他創辦了 Internet Archive,一個意圖將所有東西數位化之後放上網路的超酷組織。他說他想要將我們過去聊過的計畫付諸實現。那個點子就是收集世界上所有書裡的資訊然後 將之共同存放在一個地方,一個自由的維基系統(a free wiki)。

譯註:這裡的「維基」指的是網路上開放且可供多人協同創作的超文字(hypertext)系統。

於是接下來幾個禮拜我投入了這個我稱之為「圖書館」的工作,號召程式設計師、與一位設計師合作,並且做了其他奇奇怪怪的工作,就為了讓網站上線。最終這個網站成了「開放式圖書館(Open Library)」(openlibrary.org)。這個網站很多部分的工作是由一位非常優秀的印度程式設計師完成:Anand Chitipothu。

另一位朋友 Seth Roberts 建議我試著去改善高等教育系統。雖然對於解決方案我們無法達成共識,但我們一致同意一個好辦法:一個告訴學生不同職業之間差異為何的維基系統。這個網站就快上線了。

另一位老朋友 Simon Carstensen 寄來一封 E-mail 說他從大學畢業了,打算找我創辦一家公司。Well,一直以來我都有份創業點子的清單,於是我就把排行第一的點子拿來用:讓架設網站變得跟填一個文字輸入 框一樣簡單。接下來幾個月我們不斷努力讓網站變得越來越簡單(同時也變得比較複雜)。這個網站最近上線了,叫 Jottit.com。

同時我還申請擔任兩個暑期程式計畫的「導師(mentor)」,這兩個計畫都極富野心而且相當驚人,也就快上線了。

我也決定要投入新聞工作,第一篇文章已經刊登出來。我弄了幾個跟科學有關部落格,開始著手進行我自己的學術論文,這是基於我自己對「誰才是真正寫維基百科的人」此一議題的研究。有一些人,包括 Jimmy Wales(維基百科創辦人)這位維基百科發言人,都聲稱維基百科並非是個大型的分散式計畫,差不多就是 500 人左右在貢獻內容,許多人還是他也認識的。他是做了一點研究支持自己的論點,但我在處理數字上面更加小心,也發現截然不同的結果:維基百科上有非常大量的內容是來自於新的編輯者,許多人甚至還沒有申請帳號,只是在條目中東加一句西加一句。為何 Jimmy Wales 會犯下這個錯誤?因為他看的是每一個使用者做出更改的次數,卻沒有觀察到他們所更改的「量」有多大,所以這 500 多人對維基百科做了非常非常多的編輯工作,但他們每一次編輯所修改的內容都很少,大多只是修改拼字錯誤、更改格式等等。所以我們似乎更有理由相信這 500 人是在「編輯」維基百科而非認為他們是在「撰寫」維基百科。

我的建議

所以秘訣是什麼?我如何用簡潔的幾句話就說完做過的事,讓自己聽起來像是個還不賴的人?

保持好奇心、廣泛地閱讀、嘗試新事物。我想許多人們所說的智慧,追根究柢都是源自好奇心。

接納一切事物。我很不擅長說「不」——到了病態的程度,無論是計畫、訪談邀約或是對朋友。我做過非常多的嘗試,即便當中大部分都是失敗的,我還是有所作為。

假設其實沒有人知道自己在幹嘛。有一大票人拒絕嘗試,因為他們覺得自己知道的不夠多,或是他們假設自己所想到的所有方法其他人一定已經全都試過了。Well,的確有一小搓人真的知道該怎麼把事情做對,而知道要嘗試新事物的人又更少。所以如果你願意在某些事上全力以赴,想信你會做得不錯。

遵循這些法則造就了今日的我,一大堆專案讓我壓力沖天。

每天早上我起來收信,查看有哪個計畫今天會崩盤、有哪個最後期限得趕上、有哪個演講需要準備、有哪篇文章我得編輯……

或許,有天你也會像我一樣,萬一果真如此,希望我能幫上忙。(全文完)

本文的作者相信大家都猜到了,他是 Aaron Swartz。這樣一位年輕才華洋溢的人,卻在上週以年僅 26 歲之齡,於紐約家中自殺了,令人不勝唏噓。

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